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Neurona

Quién sabe, quizás mucho antes de lo que pensamos le estemos dando la bienvenida a nuestros amos cibernéticos; como ustedes sabrán, uno de los Griales de la informática es crear máquinas inteligentes, que puedan imitar los procesos del cerebro humano: es decir, aprender a través de experiencias, interactuar con el ambiente, determinar alternativas, relaciones, en fin, algo parecido a como aprendemos y razonamos los seres humanos. Para este fin, IBM opera un proyecto llamado Systems of Neuromorphic Adaptive Plastic Scalable Electronics (SyNAPSE), y se encuentra trabajando en unos chips cognitivos que podrían convertir todas esas ideas en una realidad; sus prototipos utilizan un núcleo neuro sináptico que consiste de memoria integrada (las sinapsis), comunicación (los axones) y cómputo (las neuronas), y una batería de algoritmos bastante avanzados. Agrega una pizca de conocimientos de los campos de la neurociencia, nanociencia y supercomputación, y voilá, un integrado capaz de imitar procesos biológicos, como los de nuestro cerebro.

Hasta ahora IBM tiene dos prototipos: ambos son de 256 neuronas, pero uno tiene 262,144 sinapsis programables, y el otro 65,535 sinapsis de aprendizaje. Suena a ciencia ficción, ¿verdad? pues no lo es: de acuerdo con reportews de IBM, sus investigadores ya lograron aplicaciones como visión por computadora, memoria asociativa, clasificación, navegación y reconocimiento de patrones. Este es un avance por demás significativo, puesto que es un alejamiento del Modelo de Von Neumann con el que se han creado las computadoras hasta hoy en día; en pocas palabras, es un nuevo paradigma, uno que podría ayudar a crear una nueva generación de supercomputadoras. Todavía no tiene comparación con el cerebro humano en cuestión de total de neuronas, pues este cuenta con aproximadamente 100,000 millones de neuronas por lo general – un caracol incluso le gana a estos chips, pues tienen unas 11,000 – pero sigue siendo un avance por demás significativo.

El segundo experimento de IBM tiene que ver con almacenamiento: un cliente del cual no se sabe el nombre, le pidió a IBM un sistema de almacenamiento de capacidad monstruosa, y entonces IBM respondió un arreglo de discos que en total tiene una capacidad de 120 petabytes, es decir, 120 millones de gigabytes, o sea, una cantidad casi absurda de espacio de almacenamiento. Incluso tiene su propio sistema de archivos, llamado General Parallel File System (GPFS), que indexa 10 billones de archivos en aproximadamente 43 minutos, y que por cierto es el récord actual. ¿Más cifras impresionantes? bueno, el arreglo de discos usa 200,000 discos duros convencionales; tiene un sistema que permite que los datos se escriban a otro disco de reemplazo de modo que la supercomputadora en que opera pueda seguir funcionando, y el resultado es que tal equipo no perdería información por espacio de un millón de años, sin comprometer el desempeño.

¿Para que quiere alguien un arreglo de discos tan monstruoso? de acuerdo con IBM, es para simular fenómenos reales del mundo, algo que todavía no han logrado dominar por completo los científicos.

Ambos proyectos son por demás interesantes, y no dudo que en algún punto los dos se combinen para dar lugar a lo que quizás podría ser el futuro de la supercomputación.

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